L’eau tonique

Je me souviens encore de quand j’esquissais une grimace à l’idée même de boire une eau tonique (ou tonic). Qui diable avait pu inventer une telle boisson, amère et médicinale ? Et si justement, c’en était un, de médicament ?

La poudre des Jésuites

Un tonic est une boisson contenant de la quinine. La quinine est un alcaloïde naturel ayant des propriétés antipyrétique1, antalgique2 et antipaludique3; on tire cette molécule de l’écorce d’un arbuste, le quinquina, chinchona officinalis. Ce sont les Jésuites qui remarquent la coutume des indiens quechuas du Pérou de traiter la fièvre grâce à l’écorce d’un arbre réduite en poudre. Ramenée à Rome où sévissent des fièvres récurrentes, la poudre miraculeuse se popularise en Europe au cours du XVIIIème siècle.

Mieux vaut prévenir que guérir

Le XIXe siècle marque l’âge d’or de l’Empire Britannique. L’Inde représente le joyau de la Couronne. Mais la malaria (paludisme), une maladie infectieuse provoquée par un parasite, y fait rage et décime les contingents coloniaux. La métropole décide de protéger ses soldats en imposant la ration prophylactique4 de quinine, dont les chimistes français ont isolé la molécule en 1820. Cependant, la poudre de quinine est très amère, ce qui la rend peu ragoûtante… Pour faciliter la prise, on la mélange à du sucre et de l’eau. L’eau tonique était née.5 Ce breuvage maison ne tarde pas à se décliner commercialement, sous l’impulsion d’un certain Erasmus Bond en 1858, suivi du célèbre Schweppes en 1870.

De nos jours

Depuis lors, le paludisme a trouvé d’autres remèdes et c’est pour son goût qu’on décapsule maintenant une bouteille. La dose de quinine, médicament aux effets secondaires important, est réglementée. Il n’est d’ailleurs pas rare qu’elle soit tout bonnement remplacée par des arômes. Les tonics, devenus des sodas, sont en général plus sucrés et moins amers qu’autrefois. Toutefois, le retour en grâce du gin, partenaire historique du tonic, a contribué a un renouveau du marché. Les années 2000 confirment cette tendance avec l’émergence de nouveaux acteurs proposant leurs tonics premium comme Fever-tree, Qtonic ou Aqua Monaco. Les marques historiques, telles que Schweppes ou Fentimans, profitent également de la vague en étoffant leur gamme. Si l’Indian Tonic6 – le traditionnel où la quinine prédomine – demeure un incontournable, il y en a désormais pour tous les goûts : bitter lemon 7, fleur de sureau, rose, cardamome…

En conclusion

Un tonic premium est une boisson rafraîchissante, et l’amertume caractéristique de la quinine s’accomode parfaitement d’une rondelle de citron et de quelques glaçons. De plus, la tendance actuelle est d’offrir des produits moins sucrés et plus équilibrés : pour dénicher votre coup de cœur, goûtez-les ! Sans oublier que dans le monde des cocktails, c’est également un mixer8 de premier choix. Le traditionnel gin tonic et son cousin le vodka tonic sont des incontournables… mais ne négligeons pas les déclinaisons sans alcool ! Connaissez-vous, le Chose9roi des bistrots belges en été, ou le plus hipster Coffee & Tonic10 ? Alors, quand le soleil est au zénith, ne risquez pas le diable : soignez préventivement votre malaria.


La Ginger Beer

Longtemps, j’ai cru que la ginger beer était une bière au gingembre. Après tout, ginger signifie bien gingembre et beer, bière ! Une bière au gingembre donc, logique ! Alors quand on m’a appris que la plupart du temps, il s’agissait d’une boisson non alcoolisée, je me suis demandé: mais alors, qu’est-ce qu’une ginger beer ?

Retour aux racines

Le gingembre est une racine, ou pour être plus précis botaniquement, un rhizome: une tige souterraine servant de réserve alimentaire à la plante. Originaire d’Asie, il est utilisé depuis des lustres en médecine traditionnelle ou en cuisine un peu partout sur la planète. Très aromatique, il se distingue par ses saveurs piquantes marquées. Il était utilisé en Europe pour épicer les boissons comme le vin, l’hydromel ou la bière.

Donc, pourquoi une bière sans alcool?

Originaire d’Angleterre, la ginger beer 1 tient son nom de la fermentation qu’elle subit. En effet, pour faire une ginger beer, il vous faut du gingembre, de l’eau, du sucre et de la levure. La fermentation de l’eau, du sucre et de la levure apporte la pétillance et l’alcool, le gingembre servant d’aromate. Originellement, et dans ses versions traditionnelles, il s’agissait donc effectivement d’une sorte de bière. Mais au fil des époques, et surtout des taxes imposées sur ce genre de breuvages, la ginger beer est progressivement devenu un soda, très peu voire non alcoolisé, au taux de sucre plus important, celui-ci n’étant pas transformé en alcool. Le début de fermentation servant alors de méthode de conservation plutôt que de processus de création d’alcool.

De nos jours

Dans ses versions commerciales, comme Gosling’s, Fentimans ou Regatta par exemple, la ginger beer n’est plus que très rarement fermentée. Si les termes sont restés, il s’agit maintenant principalement d’un soda au gingembre, souvent fabriqué par l’adjonction de sucre et d’arômes de gingembre à de l’eau pétillante et/ou du jus de fruit2. Cela changera cependant énormément selon les marques, ginger beer étant devenu un terme générique, et il vaut donc mieux lire la contre-étiquette pour savoir ce que vous buvez. Dans certains pays fortement consommateurs, comme en Australie, il arrive encore que les gens la produisent eux-mêmes. Le processus est assez simple: si vous voulez essayer, n’hésitez pas à regarder une recette comme ici (en français) ou  (en anglais).

Ginger Heart - Brenkee CC0

Et la Ginger Ale dans tout ça?

Alors, vous êtes là, tout tremblants, à vous demander, mais, Chriski, dans ce cas, quelle différence entre ginger beer et ginger ale ? La ginger ale est une invention ultérieure qui apparaît à la fin du XIXe comme cure pour les maux de ventre. Il s’agit d’un soda aromatisé au gingembre. Il n’y a donc pas de fermentation – c’est de l’eau artificiellement gazéifiée. Par rapport à une ginger beer, sa pétillance sera plus marquée, le taux de sucre plus important mais la saveur moins piquante et les arômes de gingembre moins prononcés. La marque la plus connue est Canada Dry, mais vous pourrez en trouver différentes versions chez la plupart des marques premium, comme Fever Tree, Thomas Henry ou Aqua Monaco et pourquoi pas les comparer aux différentes ginger beers.

En conclusion

Servie sur glace et agrémentée d’un quartier de citron vert pour contrebalancer son côté piquant et sucré : rien ne vaut une bonne ginger beer sur une terrasse ensoleilléeVous retrouverez pour cette raison la ginger beer dans de nombreux cocktails long classiques, comme la célèbre famille des mules avec le Moscow Mule ou le Dark’nStormy. Homemade ou commerciale, la gamme est assez diversifiée pour trouver sa ginger beer préférée, alors à votre santé !